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Alban

Versets de la lecture d’aujourd’hui : Sagesse 3, 1-9

Les âmes des justes sont dans la main de Dieu,
et aucun tourment ne doit les toucher.
5 Un peu châtiés, ils seront grandement bénis,
parce que Dieu les a essayés
8 Ils jugeront les nations et régneront sur les peuples,
et l’Éternel sera leur roi à jamais.
9 Ceux qui se confient en lui comprendront la vérité,
et les fidèles demeureront avec lui dans l’amour :
Car la grâce et la miséricorde sont avec ses saints,
et il s’occupe des élus.

Pendant le confinement de la pandémie, j’ai écrit sur trois personnes qui ont fait preuve à la fois de courage et de foi : John Donne qui a eu le courage d’admettre qu’il trouvait la prière difficile et la foi pour persévérer ; Noé qui avait la foi que Dieu avait préparé un nouveau monde sûr, et le courage de quitter le havre de l’Arche ; Boniface qui, en raison de sa grande foi, a eu le courage de s’aventurer comme missionnaire parmi de dangereuses tribus barbares. Aujourd’hui, je veux parler d’un quatrième homme de foi et de courage, St Alban, le premier martyr d’Angleterre, dont nous commémorons la mort aujourd’hui. Selon la BAS, il a été tué en 304 après J.-C., au siècle dernier de la domination romaine en Grande-Bretagne, mais certains historiens contestent la date, la repoussant à une période antérieure de persécution.

L’histoire d’Alban est racontée par le Vénérable Bède au chapitre 7 de son Histoire Ecclésiastique. Selon Bède, « les souverains païens » – les Romains – « se sont déchainés contre les chrétiens ». Le christianisme a probablement été introduit en Grande-Bretagne par des commerçants assez tôt dans la période romaine. Nous savons depuis longtemps, grâce aux vestiges archéologiques, qu’une variété de dieux païens étaient largement vénérés en Grande-Bretagne à cette époque, mais des études archéologiques récentes sur les cimetières, les objets chrétiens et les bâtiments qui pourraient être des églises montrent qu’il y avait plus de chrétiens dispersés dans le pays avant l’édit de Constantin à Milan qu’on ne le pensait auparavant. Alban était un soldat romain païen stationné à Verulamium à une époque de persécution acharnée des chrétiens. Il a donné refuge à un prêtre mais a été trahi. Lorsque les soldats sont venus fouiller la maison, Alban a rapidement revêtu le manteau du prêtre et a été arrêté et conduit devant le magistrat. Il a été menacé de torture et d’exécution s’il reniait les dieux païens, mais Alban a déclaré qu’il était devenu chrétien et qu’il « adorerait toujours le Dieu vrai et vivant qui a fait toutes choses ».

Parenthèse, à la lumière des discussions actuelles sur le racisme, j’ai été frappé par la question du magistrat « De quelle famille ou de quelle souche es-tu ? » et la réponse d’Alban « Quelle importance as-tu pour la race dont je suis issu ? Sache que je suis déjà chrétien ».

Un manuscrit du XIIIe siècle conservé à la bibliothèque du Trinity College, à Dublin, montre les yeux du bourreau tombant au moment où il tue le saint

Alban a été fouetté et torturé, mais il est resté ferme, alors le magistrat a ordonné qu’il soit décapité. Il a été emmené sur une colline, en inversant le cours d’une rivière qui lui bloquait le chemin. Le bourreau, un soldat romain, fut tellement ému par ce miracle qu’il refusa de décapiter Alban. Un nouveau bourreau fut trouvé et Alban fut décapité, ainsi que le soldat. Bede commente que même si le soldat n’a pas été baptisé, « il a pourtant été lavé dans la source de son propre sang et rendu digne du royaume éternel ». L’histoire ne dit pas ce qui est arrivé au prêtre, alors on peut peut-être imaginer qu’il s’est échappé. Un corollaire macabre à la description de la décapitation décrit les yeux du bourreau tombant au sol en même temps que la tête d’Alban.

Lorsque la période de persécution a pris fin, un sanctuaire a été construit sur le site du martyre d’Alban, devenant une grande abbaye à l’époque normande et maintenant une cathédrale.

St Alban est très largement vénéré dans la Communion anglicane comme le premier martyr anglais. Par exemple, la plus ancienne église d’Ottawa, construite quelques années après notre cathédrale, est dédiée à St Alban.

C’est donc une histoire de foi et de courage remarquables, mais aussi un hommage à la puissance de l’altruisme. Alban savait ce qui pouvait lui arriver quand il a abrité le prêtre, mais il l’a fait quand même. Le soldat savait certainement qu’il allait mourir lorsqu’il refusa d’exécuter Alban, mais il a néanmoins jeté son épée. Le bourreau final se sentait probablement invincible, mais son aveuglement moral fut puni par un aveuglement physique. Il serait agréable de penser que la cruauté obstinée du magistrat a également été punie, mais cela est laissé à notre imagination. Probablement comme la police injuste l’a fait pendant si longtemps, il s’en est tiré à bon compte.

Cette histoire simple nous met au défi de réfléchir à notre propre comportement. Alban a vécu à une époque troublée où le fait de suivre la mauvaise religion pouvait conduire à la mort. Nous vivons une époque turbulente où le fait d’appartenir à la mauvaise ethnie peut faire en sorte que quelqu’un soit considéré comme un citoyen de seconde zone et même conduire à la mort. Nous sommes mis au défi de soutenir Black Lives Matter et de montrer de manière concrète que le racisme est inacceptable. On nous demande d’écouter des histoires difficiles sur les conséquences des préjugés. Alban était un païen, un soldat romain privilégié, mais il se sentait moralement obligé d’abriter le prêtre chrétien, quelqu’un avec qui il n’avait rien en commun. Néanmoins, il était prêt à écouter l’enseignement de son invité sur le Dieu chrétien. Il était prêt à sacrifier sa liberté pour sauver l’homme qui était traqué et il était prêt à être tué pour ses nouvelles croyances. Alban n’est pas la seule personne dans le récit qui a fait preuve de courage. Le héros oublié de cette histoire est le soldat qui a refusé de décapiter l’homme qu’il considérait comme juste.

Des actes de foi et de courage – pouvons-nous nous aussi suivre les saints sur ce chemin ?

— Ann Elbourne

Image principale: Le martyre de Saint Alban dans le psautier de Saint Albans, vers 1120-30, anglais. Tempera et or sur parchemin. Dombibliothek Hildesheim.

Image de la cathèdrale est prise de leur page Facebook.

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