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Vénérable

Aujourd’hui marque la fête du Vénérable Bède, un moine anglo-saxon qui est mort le jour de l’Ascension (26 mai) en l’an 735. Le jour où l’Église se souvient de Bède a changé au cours de l’histoire, en partie parce qu’Augustin de Canterbury était déjà commémoré dans le calendrier des saints au moment où Bède est mort le 26 mai. Presque tout ce que nous savons sur la vie de Bède au début de sa vie provient de son monumental Historia ecclesiastica gentis Anglorum (Histoire ecclésiastique du peuple anglais), qui est l’un des textes les plus importants de la chronique des débuts des îles britanniques, de la conquête romaine au premier siècle avant J.-C. à l’époque de Bède, ce qui lui a valu le titre de “Père de l’histoire anglaise”. Nous pouvons en conclure que Bede est né vers l’an 673 dans le royaume de Northumbrie, l’actuelle Angleterre du Nord. Il est très probablement issu d’une famille aisée, peut-être aristocratique, et, vers l’âge de 7 ans, il a été envoyé comme oblat au monastère de Monkwearmouth. C’est là qu’il a rencontré l’abbé, plus tard saint, Ceolfrid.

Bien que Bede ait visité un certain nombre d’abbayes et de monastères dans les îles britanniques, il a passé toute sa vie dans les monastères jumeaux de Saint-Pierre et Saint-Paul, près de l’actuelle Newcastle. De cet isolement du monde extérieur, il a créé un ensemble extraordinaire d’œuvres théologiques et historiques, et c’est grâce à cette collection extrêmement influente qu’il a obtenu l’accolade de Docteur de l’Église, le seul saint britannique natif à avoir reçu une telle reconnaissance.

Alors qu’il était encore adolescent, la peste a frappé le royaume de Northumbrie, décimant la population locale, y compris le monastère où Bede étudiait encore avec Ceolfrid. Nous ne savons pas exactement combien de personnes sont mortes, mais il semblerait que la plupart, voire la totalité de la communauté ait été anéantie, à l’exception de Ceolfrid et de Bède. Ces deux personnes se seraient occupées des membres mourants de la communauté sans crainte, mettant sûrement leur propre vie en grand danger pour montrer leur amour et leur compassion à ceux qui en avaient le plus besoin dans les derniers moments de leur vie. Les deux hommes ont également pris la responsabilité de maintenir les sermons réguliers à la population locale, en assurant une offrande quotidienne de prière, d’enseignement et de soutien pastoral à un moment où beaucoup étaient encore pris par la peur.

La communauté avait été mise à genoux – une communauté qui était à peine aussi vieille que Bede lui-même, n’ayant été fondée qu’en 674 et achevée seulement huit ans plus tard, et le second des monastères jumeaux n’ayant été construit que l’année précédant le début de la peste. La peste a fini par passer, et Ceolfrid et Bede ont dû faire face à la tâche gigantesque de restaurer la communauté et de lui redonner sa place dans la région en tant que centre de prière, d’apprentissage et de refuge. Les parallèles avec notre propre situation sont évidents même si, malgré la destruction déchirante qui a été causée, ce virus n’a toujours pas anéanti les communautés comme nous savons que la peste l’a fait pendant une grande partie de l’histoire du monde.

L’évangile annoncé aujourd’hui pour la fête de saint Bède est un extrait de l’histoire des trois paraboles, dont le verset “Le royaume des cieux est semblable à un trésor caché dans un champ, que quelqu’un a trouvé et caché ; puis, dans sa joie, il va vendre tout ce qu’il a et achète ce champ”. Tout au long de cette pandémie, il a été beaucoup fait référence, au moins dans les cercles créatifs, à diverses figures de l’histoire qui, bien qu’elles aient été enfermées ou isolées sous une forme ou une autre, ont créé des œuvres monumentales ayant une signification culturelle. Nous pourrions penser à Julian of Norwich, que nous avons commémoré récemment ; au compositeur William Byrd qui, en tant que catholique sous le règne d’Elizabeth, a passé beaucoup de temps dans une forme de clandestinité, du moins, à composer certaines des plus grandes œuvres chorales de la Renaissance anglaise ; même Bede lui-même est une figure que nous pourrions citer en exemple de quelqu’un qui s’est consacré à Dieu en totalité dans sa vie monastique, une dévotion et un isolement sans lesquels une grande partie, sinon la totalité, de ses œuvres importantes n’auraient jamais vu le jour. À un niveau plus normal et peut-être plus réalisable, beaucoup d’entre nous ont été encouragés à utiliser ce temps comme une occasion de développer de nouvelles compétences, de cacher des trésors dans nos propres domaines, peut-être, ceux que nous pourrons un jour déterrer et montrer au monde.

Je ne peux m’empêcher de penser que beaucoup d’entre nous qui étudions l’histoire ont mal représenté certaines des parties les plus saillantes de ces divers exemples. Bien que nombre de ces personnes se soient trouvées dans une forme d’isolement, elles n’étaient pas seules. Bede et Byrd, par exemple, faisaient partie de communautés et de ménages qui fonctionnaient comme des sociétés en miniature, des rassemblements de plusieurs individus, et dans le cas de Byrd, des familles, des serviteurs et des prêtres, qui vivaient, mangeaient et adoraient tous ensemble, même si c’était à huis clos. Même Julien de Norwich se trouvait dans une cellule au cœur de l’une des plus importantes villes religieuses d’Angleterre à l’époque, fréquemment visitée par de nombreuses personnes, et presque certainement capable de participer aux services réguliers de l’église à laquelle sa cellule était rattachée.

Lorsque Jésus a utilisé l’analogie du Royaume des Cieux étant comme un trésor caché qui reste caché, il ne voulait manifestement pas dire au sens littéral que nous devrions cacher les joies du ciel au reste du monde. Cependant, à une époque de verrouillage et de distanciation sociale où nous ne savons pas encore vraiment comment nos propres églises locales vont commencer à s’ouvrir, nous courons le grand risque de finir par le faire. De nombreuses églises aux États-Unis, où les choses s’ouvrent à un rythme alarmant, proposent déjà des solutions, comme des services payants ou des messes successives avec un nombre restreint de personnes. Nos bâtiments sont importants et la possibilité de se rassembler, tant sur le plan corporel que spirituel, a été un principe central du culte chrétien depuis ses débuts. Mais si nous donnons la priorité à l’ouverture de bâtiments plutôt qu’à la prestation de services à l’ensemble de notre communauté, et même au monde entier qui a encore besoin de nous, et que nous privilégions plutôt les quelques chanceux qui réussissent à obtenir un billet ou qui sont assez bien pour traverser la ville pour aller au culte, ne courons-nous pas simplement le risque d’enterrer, de cacher le Royaume des Cieux à ceux qui en ont le plus besoin en ce moment ? Bede, Byrd et Julian sont de brillants exemples de la puissance créative de femmes et d’hommes qui ont prospéré dans des communautés isolées, mais qui restent des communautés isolées ensemble.

Bien sûr, nous sommes toujours une communauté, et bien que nous n’habitions pas physiquement le même espace, nous sommes tous isolés ensemble comme un seul groupe, une communauté de cathédrale connectée d’une myriade de façons qui nous rassemble toujours comme un tout à travers ce voyage toujours changeant et incertain. Le moment où nous lâchons prise, le moment où nous sommes divisés entre les “nantis” et les “démunis”, entre les “boîtes de conserve” et les “cannes”, est le moment où nous abandonnons vraiment nos sœurs et nos frères à une forme d’isolement que nous, en tant que communauté de la cathédrale, avons travaillé sans relâche pour éviter. Les églises du monde entier, dont beaucoup se trouvent dans des pays beaucoup moins touchés que le nôtre, nous envoient déjà une avalanche d’histoires qui se sont transformées en mini-virales-épicentres et il est donc clair que nous allons devoir trouver la patience de continuer à surmonter cette pandémie. Ce sur quoi nous devons peut-être le plus nous concentrer en ce moment, c’est le royaume spirituel des cieux qui a toujours uni les chrétiens au-delà des divisions physiques. Comme le dit la ligne de l’hymne : Le soleil qui nous invite au repos réveille nos frères “sous le ciel de l’Ouest”. La nature elle-même nous rappelle l’unité dont nous jouissons en tant que chrétiens et en tant qu’humains, et que, où que nous soyons et quelle que soit la façon dont nous sommes séparés, il existe une unité qui nous lie en tant qu’un. Face à l’adversité, Bède et Ceolfrid ont trouvé leur chemin. Nous aussi, nous pouvons et nous voulons, en tant que communauté unie, nous unir.

— Jonathan White

image: Portrait de Bede écrivant, d’après une copie du 12ème siècle de sa Vie de St Cuthbert (British Library, Yates Thompson MS 26, f. 2r)

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